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Elefantes prehistóricos: cuadros y perfiles

Elefantes prehistóricos: cuadros y perfiles

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Conoce a los elefantes prehistóricos de la era cenozoica

Mamut lanudo. Museo Real de BC

Los antepasados ​​de los elefantes modernos fueron algunos de los mamíferos megafauna más grandes y extraños que deambularon por la tierra después de la extinción de los dinosaurios. En las siguientes diapositivas, encontrará imágenes y perfiles detallados de 20 elefantes prehistóricos, que van desde Amebelodon hasta el mamut lanudo.

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Amebelodon

BIBLIOTECA DE IMÁGENES DEA / Getty Images

Nombre:

Amebelodon (griego para "colmillo de pala"); pronunciado AM-ee-BELL-oh-don

Habitat:

Llanuras de américa del norte

Época histórica:

Mioceno tardío (hace 10-6 millones de años)

Tamaño y peso:

Cerca de 10 pies de largo y 1-2 toneladas

Dieta:

Plantas

Características distintivas:

Talla grande; colmillos inferiores en forma de pala

Amebelodon era el elefante prototípico con dientes de pala de la época del Mioceno tardío: los dos colmillos inferiores de este herbívoro gigante eran planos, muy juntos y cerca del suelo, mejor para desenterrar plantas semiacuáticas de las llanuras de inundación de América del Norte donde vivía (y quizás para raspar la corteza de los troncos de los árboles). Debido a que este elefante prehistórico estaba tan bien adaptado a su entorno semiacuático, Amebelodon probablemente se extinguió cuando los períodos prolongados de clima seco restringieron y finalmente eliminaron sus zonas de pastoreo en América del Norte.

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El mastodonte americano

Lonely Planet / Getty Images

Se han dragado especímenes fósiles del mastodonte americano a casi 200 millas de la costa del noreste de EE. UU., Lo que demuestra hasta qué punto han aumentado los niveles de agua desde el final de las épocas del plioceno y el pleistoceno.

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Anancus

Nobumichi Tamura / Stocktrek Images / Getty Images

Nombre:

Anancus (después de un antiguo rey romano); pronunciado an-AN-cuss

Habitat:

Selvas de Eurasia

Época histórica:

Mioceno tardío-Pleistoceno temprano (hace 3-1.5 millones de años)

Tamaño y peso:

Aproximadamente 10 pies de altura y 1-2 toneladas

Dieta:

Plantas

Características distintivas:

Colmillos largos y rectos; piernas cortas

Además de dos características idiosincrásicas: sus colmillos largos y rectos y sus patas relativamente cortas, Anancus parecía más un elefante moderno que cualquiera de sus compañeros paquidermos prehistóricos. Los colmillos de este mamífero del Pleistoceno tenían 13 pies de largo (casi tanto como el resto de su cuerpo), y probablemente se usaron tanto para arrancar plantas del suelo blando del bosque de Eurasia como para intimidar a los depredadores. Del mismo modo, los pies anchos y planos de Anancus (y las piernas cortas) se adaptaron a la vida en su hábitat de la jungla, donde se necesitaba un toque seguro para navegar por la espesa maleza.

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Barytherium

Barytherium Sociedad Geológica del Reino Unido

Nombre:

Barytherium (griego para "mamífero pesado"); pronunciado BAH-ree-THEE-ree-um

Habitat:

Bosques de África

Época histórica:

Eoceno tardío-Oligoceno temprano (hace 40-30 millones de años)

Tamaño y peso:

Cerca de 10 pies de largo y 1-2 toneladas

Dieta:

Plantas

Características distintivas:

Dos pares de colmillos en las mandíbulas superior e inferior.

Los paleontólogos saben mucho más sobre los colmillos de Barytherium, que tienden a preservarse mejor en el registro fósil que los tejidos blandos, que sobre su tronco. Este elefante prehistórico tenía ocho colmillos cortos y rechonchos, cuatro en su mandíbula superior y cuatro en su mandíbula inferior, pero hasta la fecha nadie ha descubierto ninguna evidencia de su trompa (que puede o no haber parecido la de un elefante moderno). Tenga en cuenta, sin embargo, que Barytherium no era directamente ancestral de los elefantes modernos; más bien, representaba una rama lateral evolutiva de mamíferos que combinaba características de elefante y de hipopótamo.

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Cuvieronius

Sergiodlarosa (CC BY 3.0) Wikimedia Commons

Nombre:

Cuvieronius (llamado así por el naturalista francés Georges Cuvier); pronunciado COO-vee-er-OWN-ee-us

Habitat:

Bosques de América del Norte y del Sur

Época histórica:

Plioceno-moderno (hace 5 millones a 10,000 años)

Tamaño y peso:

Cerca de 10 pies de largo y una tonelada

Dieta:

Plantas

Características distintivas:

Tamaño modesto; colmillos largos y espirales

Cuvieronius es famoso por ser uno de los pocos elefantes prehistóricos (el único otro ejemplo documentado es Stegomastodon) que ha colonizado América del Sur, aprovechando el "Gran Intercambio Americano" que conectó América del Norte y América del Sur hace unos millones de años. Este pequeño elefante se distinguió por sus largos colmillos en espiral, que recuerdan a los encontrados en un narval. Parece haber sido especialmente adaptado para la vida en regiones altas y montañosas, y puede haber sido cazado hasta la extinción por los primeros pobladores humanos de la Pampa argentina.

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Deinotherium

Nobu Tamura (CC BY 3.0) Wikimedia Commons

Además de su enorme peso de 10 toneladas, la característica más notable de Deinotherium fueron sus colmillos cortos y curvados hacia abajo, tan diferentes de los colmillos de los elefantes modernos que desconcertaron a los paleontólogos del siglo XIX que inicialmente los reconstruyeron al revés.

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El elefante enano

Elefante Enano. Hamelín de Guettelet (CC BY-SA 3.0) Wikimedia Commons

No se ha demostrado que la extinción del elefante enano haya tenido algo que ver con los primeros asentamientos humanos del Mediterráneo. Sin embargo, hay una teoría tentadora de que los esqueletos de elefantes enanos fueron interpretados como cíclopes por los primeros griegos.

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Gomphotherium

Gomphotherium. Ghedoghedo (CC BY-SA 3.0) Wikimedia Commons

Nombre:

Gomphotherium (griego para "mamífero soldado"); pronunciado GOM-enemigo-THEE-ree-um

Habitat:

Pantanos de América del Norte, África y Eurasia

Época histórica:

Mioceno temprano-Plioceno temprano (hace 15-5 millones de años)

Tamaño y peso:

Cerca de 13 pies de largo y 4-5 toneladas

Dieta:

Plantas

Características distintivas:

Colmillos rectos en la mandíbula superior; colmillos en forma de pala en la mandíbula inferior

Con sus colmillos inferiores con dientes de pala, que se utilizaron para recoger la vegetación de los pantanos inundados y los lechos de los lagos, Gomphotherium estableció el patrón para el posterior elefante de dientes de pala Amebelodon, que tenía un aparato de excavación aún más pronunciado. Para un elefante prehistórico de las épocas del Mioceno y el Plioceno, el Gomphotherium de dos toneladas estaba muy extendido, aprovechando varios puentes terrestres para colonizar África y Eurasia desde sus pisadas originales en América del Norte.

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Moeritherium

Moeritherium Heinrich Harder (Dominio público) Wikimedia Commons

Moeritherium no era directamente ancestral de los elefantes modernos (ocupaba una rama lateral que se extinguió hace millones de años), pero este mamífero del tamaño de un cerdo poseía suficientes rasgos parecidos a los elefantes para colocarlo firmemente en el campamento de paquidermo.

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Palaeomastodon

Paleomastodonte. Heinrich Harder (Dominio público) Wikimedia Commons

Nombre:

Palaeomastodon (griego para "antiguo mastodonte"); pronunciado PAL-ay-oh-MAST-oh-don

Habitat:

Pantanos del norte de África

Época histórica:

Eoceno tardío (hace 35 millones de años)

Tamaño y peso:

Cerca de 12 pies de largo y dos toneladas

Dieta:

Plantas

Características distintivas:

Cráneo largo y plano; colmillos superiores e inferiores

A pesar de su vago parecido con los elefantes modernos, se cree que Palaeomastodon estuvo más estrechamente relacionado con Moeritherium, uno de los primeros ancestros de elefantes identificados hasta ahora, que con las razas africanas o asiáticas de hoy. Confusamente, también, Paleomastodon no estaba tan estrechamente relacionado con el mastodonte norteamericano (que técnicamente se conoce como Mammut, y evolucionó decenas de millones de años más tarde), ni con su elefante prehistórico Stegomastodon o Mastodonsaurus, que ni siquiera un mamífero pero un anfibio prehistórico. Hablando anatómicamente, Palaeomastodon se distinguió por sus colmillos inferiores en forma de cuchara, que solía dragar plantas de las riberas inundadas y los lechos de los lagos.

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Phiomia

Phiomia LadyofHats (Dominio público) Wikimedia Commons

Nombre:

Phiomia (después del área de Fayum de Egipto); tarifa pronunciada-OH-mee-ah

Habitat:

Bosques del norte de África

Época histórica:

Eoceno tardío-Oligoceno temprano (hace 37-30 millones de años)

Tamaño y peso:

Cerca de 10 pies de largo y media tonelada

Dieta:

Plantas

Características distintivas:

Talla pequeña; tronco corto y colmillos

Hace unos 40 millones de años, la línea que conducía a los elefantes modernos comenzó con un grupo de mamíferos prehistóricos nativos del norte de África: herbívoros semi-acuáticos de tamaño mediano con colmillos y troncos rudimentarios. Phiomia es interesante porque parece haber sido más parecido a un elefante que su cercano Moeritherium contemporáneo, una criatura del tamaño de un cerdo con algunas características similares al hipopótamo que, sin embargo, todavía contaba como un elefante prehistórico. Mientras que Moeritherium vivía en pantanos, Phiomia prosperó con una dieta de vegetación terrestre, y probablemente evidenció el comienzo de un tronco claramente parecido a un elefante.

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Fosfatherio

Cráneo de fosfatherio. DagdaMor (CC BY-SA 4.0) Wikimedia Commons

Nombre:

Phosphatherium (griego para "mamífero fosfato"); pronunciado FOSS-fah-THEE-ree-um

Habitat:

Bosques de África

Época histórica:

Paleoceno medio-tardío (hace 60-55 millones de años)

Tamaño y peso:

Aproximadamente tres pies de largo y 30-40 libras

Dieta:

Plantas

Características distintivas:

Talla pequeña; hocico estrecho

Si te encontraste con Phosphatherium hace 60 millones de años, durante la época del Paleoceno, probablemente no podrías decir si estaba destinado a evolucionar en un caballo, un hipopótamo o un elefante. La forma en que los paleontólogos pueden decir que este herbívoro del tamaño de un perro era en realidad un elefante prehistórico es examinando sus dientes y la estructura esquelética de su cráneo, ambas pistas anatómicas importantes de su linaje proboscídico. Los descendientes inmediatos de Phosphatherium de la época del Eoceno incluyeron Moeritherium, Barytherium y Phiomia, siendo el último el único mamífero que podía ser reconocido como un elefante ancestral.

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Platybelodon

Boris Dimitrov (CC BY-SA 3.0) Wikimedia Commons

Platybelodon ("colmillo plano") era un pariente cercano de Amebelodon ("colmillo de pala"): ambos elefantes prehistóricos usaban sus colmillos inferiores aplastados para desenterrar la vegetación de las llanuras inundadas y tal vez para desalojar árboles sueltos.

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Primelephas

A. C. Tatarinov (CC BY-SA 3.0) Wikimedia Commons

Nombre:

Primelephas (griego para "primer elefante"); pronunciado pri-MEL-eh-alboroto

Habitat:

Bosques de África

Época histórica:

Mioceno tardío (hace 5 millones de años)

Tamaño y peso:

Cerca de 13 pies de largo y dos toneladas

Dieta:

Plantas

Características distintivas:

Apariencia de elefante; colmillos en mandíbulas superiores e inferiores

En términos evolutivos, Primelephas (griego para "primer elefante") fue importante por ser el último antepasado común de los modernos elefantes africanos y eurasiáticos y el recientemente extinto mamut lanudo (conocido por los paleontólogos por su nombre de género, Mammuthus). Con su gran tamaño, su distintiva estructura dental y su larga trompa, este elefante prehistórico era muy similar a los paquidermos modernos, la única diferencia notable es que los pequeños "colmillos de pala" sobresalían de su mandíbula inferior. En cuanto a la identificación del antepasado inmediato de Primelephas, puede haber sido Gomphotherium, que vivió antes en la época del Mioceno.

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Stegomastodon

Stegomastodon. WolfmanSF (Trabajo propio) Dominio público, a través de Wikimedia Commons

Su nombre lo hace sonar como un cruce entre un Stegosaurus y un Mastodonte, pero te decepcionará saber que Stegomastodon es en realidad griego para "diente con pezón en el techo", y era un elefante prehistórico bastante típico de la última época del Plioceno.

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Stegotetrabelodon

Corey Ford / Stocktrek Images / Getty Images

Nombre:

Stegotetrabelodon (griego para "cuatro colmillos techados"); pronunciado STEG-oh-TET-row-BELL-oh-don

Habitat:

Bosques de Asia central

Período histórico:

Mioceno tardío (hace 7-6 millones de años)

Tamaño y peso:

Cerca de 15 pies de largo y 2-3 toneladas

Dieta:

Plantas

Características distintivas:

Talla grande; colmillos en mandíbulas superiores e inferiores

Su nombre no sale exactamente de la lengua, pero Stegotetrabelodon aún puede llegar a ser uno de los ancestros de elefantes más importantes jamás identificados. A principios de 2012, los investigadores en el Medio Oriente descubrieron las huellas preservadas de una manada de más de una docena de individuos Stegotetrabelodon, de varias edades y sexos, que datan de hace unos siete millones de años (la última época del Mioceno). Esta no solo es la primera evidencia conocida del comportamiento de pastoreo de elefantes, sino que también muestra que, hace millones de años, ¡el paisaje seco y polvoriento de los Emiratos Árabes Unidos albergaba una rica variedad de mamíferos megafauna!

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El elefante de colmillo recto

Dorling Kindersley / Getty Images

La mayoría de los paleontólogos consideran que el Elefante de Colmillo Recto del Pleistoceno Eurasia es una especie extinta de Elephas, Elephas antiquus, aunque algunos prefieren asignarlo a su propio género, Palaeoloxodon.

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Tetralophodon

El molar de cuatro cúspides de Tetralophodon. Colin Keates / Getty Images

Nombre:

Tetralophodon (griego para "diente de cuatro nervios"); pronunciado TET-rah-LOW-enemigo-don

Habitat:

Bosques de todo el mundo

Época histórica:

Mioceno tardío-Plioceno (hace 3-2 millones de años)

Tamaño y peso:

Cerca de ocho pies de alto y una tonelada

Dieta:

Plantas

Características distintivas:

Tamaño moderado; cuatro colmillos; grandes molares de cuatro cúspides

El "tetra" en Tetralophodon se refiere a los dientes de mejilla inusualmente grandes y con cuatro cúspides de este elefante prehistórico, pero podría aplicarse igualmente bien a los cuatro colmillos de Tetralophodon, que lo marcan como un proboscid "gomphothere" (y por lo tanto un pariente cercano del mejor- Gomphotherium conocido). Al igual que Gomphotherium, Tetralophodon disfrutó de una distribución inusualmente amplia durante las épocas tardías del Mioceno y el Plioceno temprano; Se han encontrado fósiles de varias especies en lugares tan lejanos como América del Norte y del Sur, África y Eurasia.

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El mamut lanudo

Science Photo Library - LEONELLO CALVETTI / Getty Images

A diferencia de su pariente devorador de hojas, el mastodonte americano, el mamut lanudo pastaba en la hierba. Gracias a las pinturas rupestres, sabemos que el mamut lanudo fue cazado hasta la extinción por los primeros humanos, que codiciaban tanto su pelaje peludo como su carne.