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Batalla de Gran Bretaña

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El 7 de septiembre de 1940, 300 bombarderos alemanes atacaron Londres en lo que sería la primera de 57 noches consecutivas de bombardeos. Esta "guerra relámpago" continuaría hasta mayo de 1941.


Una de las batallas aéreas más grandes de la historia y # 8211 la batalla de Gran Bretaña en 38 grandes imágenes

Puede que sea casi imposible de imaginar hoy, pero no mucho antes de que comenzara la campaña nazi contra Gran Bretaña, Hitler reflexionó que Inglaterra podría capitular ante Alemania sin luchar en absoluto.

Aparentemente, subestimó a Winston Churchill, el primer ministro británico, de la misma manera que más tarde subestimó a Josef Stalin, cuando invadió la Unión Soviética en 1941.

Gran Bretaña no estaba dispuesta a ceder el control de los cielos de forma fácil, silenciosa o rápida. Aunque Alemania tenía la Luftwaffe, que estaba equipada con excelentes aviones, cuando se enfrentó a los aviones de combate de la Royal Air Force (RAF) no hubo competencia.

Bombarderos alemanes Heinkel He 111 sobre el Canal de la Mancha. 1940. [Bundesarchiv, Bild 141-0678 CC-BY-SA 3.0]

No obstante, Hitler ordenó que el bombardeo de Gran Bretaña comenzara el 10 de julio de 1940, y los dos países lucharon casi constantemente hasta el 31 de octubre, cuando la victoria fue decididamente para Gran Bretaña. Se conoció como la Batalla de Gran Bretaña, una campaña aérea que fue, en algunos aspectos, una lucha por el alma de Gran Bretaña como campeón militar en el lado correcto de la historia.

Cuando el conflicto cesó, casi 3.000 civiles habían perdido la vida.

Fue una campaña agotadora para ambos bandos. Pero la RAF tenía Spitfires y Hurricanes y pilotos expertos para dirigirlos, y no pasó mucho tiempo antes de que las fantasías de Alemania de una pelea fácil se evaporaran como polvo en una tormenta de arena.

La Batalla de Gran Bretaña no es solo un ejemplo de la habilidad de la RAF. Fue la primera batalla librada únicamente en el aire, una batalla que le costó a Alemania más de 1.500 aviones de combate. Hermann Goering, jefe de la Luftwaffe, había pensado erróneamente, al igual que su jefe, que Gran Bretaña sería derrotada rápida y fácilmente.

Pronto se dio cuenta de que Alemania estaba en la pelea de su vida, una pelea que por supuesto terminó perdiendo, en 1945 cuando se rindió por completo a los Aliados.

Fotograma de una película de cámara tomada de un Supermarine Spitfire Mark I del Escuadrón N ° 609 de la RAF, sobrevolado por el oficial piloto JD Bisdee, mientras se sumerge en una formación de Heinkel He III del KG 55 que acababa de bombardear las instalaciones de la aeronave Supermarine. en Woolston, Southampton. 1940. [© IWM (CH 1826)] Un fotograma de la película de la pistola de la cámara muestra municiones trazadoras de un Supermarine Spitfire Mark I del Escuadrón N ° 609 de la RAF, pilotado por el Teniente de Vuelo J H G McArthur, golpeando un Heinkel He 111 en su cuarto de estribor. Estos aviones eran parte de una gran formación de KG 53 y KG 55 que atacó las instalaciones de la Bristol Airplane Company en Filton, Bristol, justo antes del mediodía del 25 de septiembre de 1940. [© IWM (CH 1823)] Caza Messerschmitt Bf110 del escuadrón de cazas pesados ​​Zerstörergeschwader 76 sobre el Canal de la Mancha, agosto de 1940. Estos fueron los primeros cazas con boca de tiburón que inspiraron a la RAF en África y al AVG en China.

Un vuelo de bombarderos alemanes Do-17 Z de Kampfgeschwader 3 sobre Francia o Bélgica, posiblemente en ruta a Gran Bretaña, septiembre-octubre de 1940. [Bundesarchiv, Bild 101I-343-0679-14A / Gentsch / CC-BY-SA 3.0] Supermarine Spitfire Mark es del Escuadrón No. 610 con base en Biggin Hill, volando en formación de "víctima", el 24 de julio de 1940. [© IWM (CH 740)] Hawker Hurricanes del Escuadrón No 1, Royal Air Force, con base en Wittering, Cambridgeshire, seguido de una formación similar de Supermarine Spitfires del Escuadrón No 266, durante una exhibición de vuelo para trabajadores de fábricas de aviones, octubre de 1940. [© IWM (CH 1561)] Fotograma de una película de cámara tomada de un Supermarine Spitfire Mark I del Escuadrón N ° 609 de la RAF, sobrevolado por el oficial piloto JD Bisdee, mientras se sumerge en una formación de Heinkel He 111 del KG 55 que acaba de bombardear las instalaciones de la aeronave Supermarine. en Woolston, Southampton. El avión más atrasado del "staffel" principal recibe una ráfaga de fuego de ametralladora de Bisdee, como lo muestran los rayos de luz de las balas trazadoras. Su motor de babor también está en llamas. [© IWM (CH 1827)] Fotograma de una película de cámara tomada de un Supermarine Spitfire Mark I, pilotado por el Comandante del Escuadrón N ° 609 de la RAF, el Líder de Escuadrón HS Darley, mientras abre fuego entre una formación de Heinkel He 111 del KG 55 que acaba de bombardear. el avión Supermarine trabaja en Woolston, Southampton. [© IWM (CH 1829)] Fotograma de una película de cámara tomada de un Supermarine Spitfire Mark I del Escuadrón N ° 609 de la RAF, pilotado por el oficial de vuelo Tadeusz "Novi" Nowierski (anteriormente Fuerza Aérea Polaca) mientras se acerca a una formación de Dornier Do 17Z del KG3 sur -Oeste de Londres aproximadamente a las 17.45 horas del 7 de septiembre de 1940, el primer día del Blitz. Las balas trazadoras de los Spitfires que interceptan se pueden ver viajando hacia los aviones enemigos que se dirigían de regreso a su base después de bombardear el este de Londres y los muelles. [© IWM (CH 1820)] Un bombardero mediano Dornier Do-17 arrojando una serie de bombas sobre Londres. 20 de septiembre de 1940.

Un retrato del Air Vice Marshal Sir Keith Park mientras comandaba escuadrones de la RAF en Malta, septiembre de 1942. En Alemania, supuestamente se le conocía como "el Defensor de Londres". [© IWM (CM 3513)] Un avión Spitfire cayendo después de ser golpeado por un Heinkel III alemán en una pelea de perros. [© AWM 044727] Un piloto de Spitfire del Escuadrón No. 610 relata cómo derribó un Messerschmitt Bf 110, Biggin Hill. Septiembre de 1940. [© IWM (HU 104450)] Bf-109 después de un aterrizaje de emergencia en su camino de regreso a Francia a través del Canal de la Mancha. 1940. [Bundesarchiv, Bild 101I-344-0741-30 Röder CC-BY-SA 3.0] Bomba con cartel Extra-Havanna für Churchill. Agosto de 1940. [Bundesarchiv, Bild 101I-342-0615-18 Spieth CC-BY-SA 3.0] El caza británico Supermarine Spitfire vuela frente a la cabina del alemán Heinkel He 111.

Pilotos británicos corriendo hacia sus cazas (Spitfires) en la alarma de ataque aéreo.

Imágenes de la pistola de la cámara de un Ju 87 Stuka derribado por un caza de la RAF, 1940. [© IWM (C 2418)] Bombardero alemán destruido Heinkel HE 111 [Av Franz Hollerweger CC BY-SA 2.0] Bombardero alemán Do 17 y caza británico Spitfire en el cielo sobre Gran Bretaña. Diciembre de 1940. [Bundesarchiv, Bild 146-1969-094-18 Speer CC-BY-SA 3.0] El alemán Heinkel He 111 volando hacia sus objetivos en el Reino Unido.

Los Heinkel He 111 alemanes que entraron en servicio en 1937. Se construyeron unos 6000 Heinkel He 111, pero se descubrió que no eran compatibles con los Hurricanes y Spitfires durante la Batalla de Gran Bretaña.

Un oficial alemán examina los agujeros de bala en el fuselaje del Heinkel He 111. El daño fue causado por ametralladoras de 7,69 mm de aviones británicos. [Vía] Personal de tierra repostando un Messerschmitt Bf 110. [Bundesarchiv, Bild 101I-404-0521-19A Koster CC-BY-SA 3.0] Avión Hawker Hurricane Mk I del Escuadrón No 85, Royal Air Force de patrulla durante la Batalla de Gran Bretaña. [© IWM (CH 1510)] Hawker Hurricane Mk es del Escuadrón No. 242 durante la Batalla de Gran Bretaña, 1940.

Hawker Hurricanes del Escuadrón No. 85 de la RAF, octubre de 1940. [© IWM (CH 1500)] El avión Heinkel HE-111 de la Luftwaffe fue derribado durante la Batalla de Gran Bretaña. [Canadá. Dept. of National Defense Library and Archives Canada PA-] Huracanes del Escuadrón N ° 85 en vuelo en busca del enemigo, octubre de 1940. [© IWM (CH 1499)] El sargento Schnell Siegfried del Escuadrón 4.JG2 presenta las marcas de victorias en la cola de su caza Messerschmitt Bf 109E. [Vía] KG 76 en su camino hacia el objetivo, 18 de agosto de 1940.

Patrón de estelas de condensación dejadas por aviones británicos y alemanes después de una pelea de perros. [© IWM (H 4219)] Los pilotos de Spitfire posan junto a los restos de un Junkers Ju 87 Stuka, que derribaron cuando atacaba un convoy del Canal de la Mancha, 1940. [© IWM (CH 2064)] Supermarine Spitfire Mark es del Escuadrón No. 610 con base en Biggin Hill, volando en formación de "víctima", el 24 de julio de 1940. [© IWM (CH 740)] Supermarine Spitfire Mk VB del Escuadrón N ° 131 de la RAF se está preparando para un barrido en Merston, un aeródromo satélite de Tangmere, Sussex. Junio ​​de 1942. [© IWM (CH 5879)] La Tripulación y el personal de tierra de la Luftwaffe preparan el inicio del bombardero Junkers Ju-88. [Bundesarchiv, Bild 101I-402-0265-03A Pilz CC-BY-SA 3.0] La parte delantera de un bombardero mediano Heinkel He-111 en vuelo durante una misión de bombardeo a Londres. Noviembre de 1940.

Dos Dornier Do 17Z del escuadrón KG76 en el cielo del West Ham de Londres.


Batalla de Gran Bretaña: una perspectiva alemana

Se ha escrito mucho sobre la Batalla de Inglaterra desde la perspectiva de los británicos victoriosos, pero obviamente este no es el único lado de la historia. Las experiencias y puntos de vista de los alemanes diferían enormemente, incluso en la medida en que sus veteranos de la Batalla de Gran Bretaña no son celebrados. En contraste, Gran Bretaña rinde homenaje a sus veteranos el 15 de septiembre en el día de la Batalla de Gran Bretaña.

En las décadas transcurridas desde el duelo en los cielos, los veteranos alemanes de la Batalla de Gran Bretaña dicen que su importancia es exagerada y que es "insignificante" para la guerra en general. Julius Meimberg, veterano de la Batalla de Gran Bretaña, dijo: & # 8216 & # 8217S todo exagerado, Churchill logró crear este mito de que tan pocos hicieron tanto por tantos. Cuando miras cómo luchamos contra los estadounidenses más tarde, la Batalla de Gran Bretaña fue muy pequeña en comparación. & # 8217 Los informes respaldan las sugerencias recientes de algunos historiadores de que la Batalla fue de hecho una victoria naval británica, en lugar de una victoria aérea. Se argumenta que las fuerzas armadas alemanas, que solo se habían reconstituido por completo en 1935, nunca podrían haber asegurado una cabeza de puente o derrotar a la Royal Navy.

La evidencia sugiere que el alemán Luftwaffe estaban enormemente mal preparados para la batalla. Los pilotos tenían poco tiempo para enfrentarse al enemigo, ya que un Messerschmitt Bf.109 solo tenía suficiente combustible para permanecer sobre Inglaterra durante 20 minutos. El miedo a ahogarse en el Canal perseguía a los pilotos. En la primera semana de septiembre tenían un problema aún más grave: una grave escasez de aviones. Se suponía que cada personal de combate, o escuadrón, tenía 12 aviones, pero según los extractos del diario de Bethke, un piloto de combate alemán, solo le quedaban cinco en el suyo. Su 1er Gruppe, con solo 18 aviones en total, ahora tenía la mitad de fuerza, el 2do y 3er Gruppen tenían solo 12 aviones cada uno en lugar de 36; en otras palabras, operaban entre un tercio y la mitad de fuerza. Lo mismo sucedió con las unidades de combate del Paso de Calais. En completo contraste, los números del RAF Fighter Command aumentaron constantemente, a pesar de las intensas batallas aéreas de las últimas semanas.

La inteligencia militar alemana también dejaba mucho que desear. Sus fuentes dijeron que las estaciones de radar no eran importantes y no deberían ser objetivos. También informó incorrectamente la fuerza, las armas y las pérdidas. La inteligencia defectuosa resultó en una mala estrategia. los Luftwaffe Varió constantemente sus tácticas en sus intentos de romper las defensas de la RAF, pero según un piloto de combate alemán "casi nunca podemos sorprenderlos". Claramente hubo errores tácticos.

Hay algunas organizaciones en Alemania, por ejemplo, German Fighter Pilots & # 8217 Association, que intentan mantener vivas las tradiciones de los pilotos de la Batalla de Gran Bretaña y cuidar a los veteranos que se encuentran en circunstancias difíciles. En general, sin embargo, parece que el público alemán tiene poco interés en los soldados derrotados de esta batalla. Desde su perspectiva, la Batalla de Gran Bretaña destaca fallas en el Luftwaffe organización y táctica. Además, no les parece un punto de inflexión en la Segunda Guerra Mundial, sino más bien una derrota vergonzosa no por la gran habilidad de la célebre RAF británica, sino más bien por los errores de los alemanes. Luftwaffe y el control británico de una impresionante Royal Navy.

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The Few: ¿quiénes fueron exactamente los héroes de la Batalla de Inglaterra?

Antes del 80 aniversario de la Batalla de Gran Bretaña, el historiador militar Patrick Bishop reflexiona sobre las experiencias de los "muchachos combatientes" de la RAF, a quienes Winston Churchill consideraba como los pocos, y cómo lograron derrotar a la Luftwaffe.

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Publicado: 7 de julio de 2020 a las 2:00 pm

Hace ochenta veranos, los habitantes de Home Counties presenciaron algo que el mundo nunca había visto antes y nunca volvería a ver. Día tras día, sobre sus cabezas, los ejércitos aéreos libraban una batalla gigantesca, una que tendría un efecto decisivo en el resultado de la Segunda Guerra Mundial.

Por primera vez en la historia británica, se libró una lucha a vida o muerte en vista de un gran número de ciudadanos de la nación. El combate tuvo lugar sobre los incondicionales de la vida cotidiana, sobre casas, calles y campos.

Los de abajo solo tenían que mirar hacia arriba para ver una vista increíble: enormes bandadas de bombarderos y escoltas alemanes arrastrándose por el cielo mientras los cazas de la RAF se arremolinaban a su alrededor, garabateando senderos de condensación calcárea en el azul y cosiéndolos con el oro y el rojo de las municiones trazadoras. y cañón.

El pueblo británico miraba con una mezcla de miedo y entusiasmo y, sobre todo, admiración por los pilotos de cuya habilidad y valentía dependía tan obviamente el destino de la nación.

Su guía para la Batalla de Gran Bretaña: cómo la RAF hizo retroceder a la Luftwaffe

La Batalla de Gran Bretaña (10 de julio - 31 de octubre de 1940) fue la primera gran campaña militar de la historia que se libró completamente en el aire, descrita por Churchill como la mejor época de la RAF. ¿Qué sucedió exactamente, cómo se ganó la batalla y qué significó para Hitler? Obtenga las respuestas a estas preguntas y más en nuestra guía completa de la Batalla de Gran Bretaña.

La historia hasta ahora

En el verano de 1940, Gran Bretaña parecía estar acabada. Francia, con sus enormes fuerzas armadas y las defensas aparentemente inexpugnables de la Línea Maginot a lo largo de su frontera con Alemania, había sido abrumada por las fuerzas de Hitler en solo unas semanas. El ejército británico solo había evitado la destrucción completa por lo que pareció un milagro, cuando cientos de miles de hombres escaparon de las playas de Dunkerque.

Los alemanes pensaron que eran invencibles. Hitler estaba convencido de que, habiendo visto lo que le había sucedido primero a Polonia, luego a Bélgica, Holanda y Francia, los británicos pronto recobrarían la razón y harían las paces. Y había muchas personas en el gobierno de Gran Bretaña, incluido el ministro de Relaciones Exteriores, Lord Halifax, que creían que era hora de comenzar las negociaciones.

Pero no el primer ministro Winston Churchill. Poco después de Dunkerque, pronunció un ardiente discurso en el que describió la sombría situación que enfrentaba el país: Gran Bretaña tenía luchar. De lo contrario, junto con Europa, se “hundiría en el abismo de una nueva Edad Oscura”.

La Batalla de Francia había terminado, le dijo a la nación, antes de proclamar: "La Batalla de Gran Bretaña está a punto de comenzar". Eran palabras escalofriantes. Pero en lugar de intimidar a sus oyentes, creó un estado de ánimo de obstinada determinación. Sobre todo, inspiró al pequeño grupo de aviadores que determinarían si Gran Bretaña caía.

La táctica de Hitler

Adolf Hitler aún no había elaborado un plan serio para invadir Gran Bretaña. No pensó que tendría que hacerlo. Si el gobierno británico fue tan estúpido como para no pedir la paz, entonces la fuerza aérea alemana no tardaría en persuadirlos. La Luftwaffe era fuerte y estaba ebria de victoria. Los alemanes creían que la Royal Air Force no sería rival para ellos.

En esto estaban muy equivocados. Aunque se había gastado muy poco dinero en el ejército británico entre las guerras mundiales, la mayor parte se había destinado a la RAF. Algunos planificadores con visión de futuro habían ordenado aviones de combate modernos, los famosos Spitfire y Hurricane, para contrarrestar la amenaza alemana. También habían invertido en la nueva tecnología de radar, para poder detectar aviones enemigos y dirigir a sus cazas para que los interceptaran.

Una vez que Churchill dio señales de desafío, comenzó la ofensiva de la Luftwaffe. La batalla se desarrolló en tres fases principales. A principios de julio, los alemanes atacaron el transporte marítimo en el Canal de la Mancha, tratando de obligar a los escuadrones de combate británicos con base a lo largo de la costa del sureste de Inglaterra a subir y ser derribados por la Luftwaffe supuestamente superior. Cuando eso no funcionó, a mediados de agosto atacaron los propios aeródromos de combate. Habiendo fallado en noquearlos, los alemanes cambiaron a bombardeos en Londres.

A mediados de septiembre, estaba claro que habían fracasado: Hitler nunca ganaría el control de los cielos de Gran Bretaña ni invadiría sus islas. Esta fue la primera vez desde que comenzó la guerra que los alemanes habían sido derrotados en cualquier lugar. Fue un gran momento, que demostró que el rumbo de la guerra se podía cambiar con determinación y habilidad.

La batalla fue una victoria para la tecnología británica, en forma de Spitfire y Hurricane, así como de radar, y del liderazgo proporcionado por Churchill y el jefe del Comando de Combate, Hugh Dowding. Pero, sobre todo, fue un triunfo para los jóvenes, llamados 'The Few' por Churchill, que volaron el avión. Fueron las verdaderas estrellas de la Batalla de Inglaterra.

El crédito por las victorias famosas suele recaer en los comandantes: Agincourt perteneció a Enrique V, Trafalgar a Horatio Nelson y Waterloo al duque de Wellington. Esta vez, sin embargo, la gloria fue para un grupo pequeño pero muy inusual. Es significativo que sus miembros no provenían exclusivamente de las clases altas. Venían de todos los niveles de la sociedad y eran, como proclamaban los periódicos y la radio de la época, “gente corriente que hacía cosas extraordinarias”.

Escuche: el historiador James Holland describe cómo la Luftwaffe y la RAF lucharon por controlar los cielos de Gran Bretaña en 1940

¿Qué era Fighter Command?

En el verano de 1940, los pilotos de Fighter Command eran los chicos del cartel de la nación. La gente hablaba de ellos como si fueran sus propios hijos. Eran los "muchachos de combate", un término que reflejaba el hecho de que los pilotos tenían, en promedio, solo 20 años. Muchos eran todavía demasiado jóvenes para votar. Los medios de comunicación estaban fascinados con ellos, y el gobierno estaba ansioso por seguirles el juego, construyendo su imagen en muchas entrevistas y sesiones fotográficas.

¿Sabías?

La fatiga del combate fue un problema real, con los pilotos británicos enfrentando turnos de 15 horas y fuertes bombardeos de sus aeródromos. Los pilotos tuvieron que volar y luchar varias veces al día, y algunos recurrieron a las pastillas de anfetaminas para mantenerse alerta.

Los jóvenes aviadores desempeñaron su papel a la perfección, transmitiendo la mezcla justa de exuberancia juvenil y fuerza de propósito. La cobertura los presentó como modernos y competentes. Esto fue lo mejor, ya que el desempeño del ejército hasta la fecha había creado exactamente la impresión opuesta. En Noruega y Francia, en la primavera de 1940, la derrota siguió a la derrota, y el coraje de las tropas fue traicionado por un equipo de mala calidad y un liderazgo deficiente.

El ejército todavía creía que había que ser un caballero para ser un oficial. Todos los que habían conducido a los soldados a la guerra pertenecían a la misma casta militar. Asistieron a las mismas escuelas, lucieron los mismos bigotes y se casaron con las hermanas del otro. Pero la RAF era diferente. La naturaleza técnica del servicio significaba que la red tenía que ser más amplia que la base de reclutamiento tradicional de los militares, tanto para oficiales como para hombres.

¿Quiénes fueron los pilotos que se convirtieron en "los pocos"?

En 1936, cuando la guerra aún se avecinaba, se abrieron las puertas al mundo de la aviación. La Reserva de Voluntarios de la Royal Air Force (RAFVR) se formó para proporcionar un grupo de pilotos entrenados para reemplazar a aquellos que se esperaba que cayeran en la primera fase del combate.

Las calificaciones requeridas eran modestas y, de repente, los sueños de una legión de muchachos de clase media baja criados sobre las aventuras del luchador ficticio James 'Biggles' Bigglesworth se hicieron realidad, ya que partían los fines de semana para aprender a volar a expensas del gobierno. .

“Siempre quise volar, desde que era un niño pequeño”, recuerda Charlton Haw, quien dejó la escuela a los 14 años. “Nunca quise hacer nada más, pero nunca pensé que alguna vez tendría una oportunidad. Hasta que se formó la RAFVR, para un escolar normal era casi imposible ". Se unió en York a los 18 años, fue solo en la mitad del tiempo promedio y voló Hurricanes con el Escuadrón No. 504.

Los reservistas se unieron a sus escuadrones como sargentos pilotos y, como tales, harían una contribución vital a la victoria. Más de un tercio de los 2.946 hombres que volaron en la Batalla de Gran Bretaña eran suboficiales (suboficiales). Sin embargo, se les pagaba menos, vivían en alojamientos más pobres y disfrutaban de menos privilegios que sus compañeros oficiales.

Mirando hacia atrás desde el punto de vista de hoy, parece injusto que los hombres que lucharon y murieron juntos en el aire comieran en diferentes "líos" en el suelo, pero en mis conversaciones con los sobrevivientes a lo largo de los años, rara vez escuché quejas.

“Estábamos todos muy unidos”, dijo Maurice Leng, quien voló como sargento con el Escuadrón No. 73. “No había ningún tipo de ballyhoo entre oficiales y sargentos. Estábamos todos en el mismo barco y había una camaradería maravillosa ". En las últimas etapas del compromiso, la muerte y las lesiones habían hecho mucho para igualar las cosas. Casi todos los pilotos de suboficiales terminaron con una comisión, y los aficionados de la RAFVR pronto demostraron que eran iguales a los profesionales de antes de la guerra.

"The Few" estaban unidos por una pasión compartida. Se sintieron atraídos por la RAF porque les fascinaba volar, una actividad todavía glamorosa y misteriosa, por la voluntad de asumir riesgos y el afán por la diversión y la aventura.

Mientras investigaba mis diversos libros sobre la Batalla de Gran Bretaña, me sorprendió de nuevo lo mucho que se acercaba la imagen popular de "los pocos" a la realidad. “Éramos jóvenes y teníamos una gran confianza en nuestras habilidades y en nuestros aviones, por lo que todos, con bastante alegría, nos unimos a la absurda carrera hacia la muerte y la destrucción”, recordó Charles Fenwick, que voló con el Escuadrón N ° 610.

Vida entre misiones

Los pilotos construyeron su propia realidad en la que la posibilidad de muerte, aunque siempre presente, rara vez se mencionaba. Fuera de servicio, la vida se vivía al máximo, ¿quién sabía cuánto tiempo quedaba?

Al final de un largo día de lucha, los pilotos saltaron a sus jalopies y se dirigieron a través de los carriles verdes y los campos de maíz maduros a su pub favorito, como el White Hart en Brasted, Kent, que era frecuentado por los escuadrones con base en la cercana base de la RAF. , Biggin Hill.

El comandante de la estación, el capitán de grupo Dick Grice, a menudo dirigía la carga hasta el abrevadero. “Dick Grice tenía un parlante tannoy montado en su auto que se podía escuchar a una milla de distancia”, recordó Pete Brothers, un teniente de vuelo del Escuadrón No. 32. "Este es el CO, y quiero tres whisky y dos pintas de amargo". Tenía un montón de tipos en el coche y estaba llamando al bar ".

A medida que la batalla ganaba ritmo, las chicas no figuraban mucho en la vida de los aviadores. No había tiempo, y muchos pensaron que no era justo formar lazos emocionales cuando sabían que bien podrían morir mañana.

Más como niños que como guerreros

Muchos de los que estaban peleando apenas habían terminado la adolescencia y sonaban más como niños que como guerreros en sus cartas a casa.

“Queridos mamá y papá”, escribió el oficial piloto de 19 años John Carpenter del Escuadrón No. 222 el 29 de agosto, justo antes de que su unidad se trasladara a Hornchurch y se metiera en el centro de los combates. “Estoy escribiendo esto a las cinco de la mañana, nos vamos a las ocho y deberíamos estar allí a las nueve. Espero derribar a Jerries a las diez ".

Tres días después, sus padres recibieron una actualización: "Lo siento, no he escrito en las últimas 24 horas, pero mi tiempo ha estado bastante ocupado. Hasta ahora tengo un Messerschmitt 109 y uno 110 en mi haber, pero al conseguir el 110 me derribaron y tuve que soltarme ... Mucha diversión aquí, justo lo que estábamos esperando ".

La siguiente carta era del Hospital Maidstone, donde se estaba recuperando después de haber sido derribado nuevamente, esta vez por fuego antiaéreo amigo. "No estoy disparando una línea cuando digo que la máquina simplemente desapareció debajo de mí en un gran BANG ... debo haber recibido un golpe en la cabeza en alguna parte, porque no podía ver bajar ..."

¿Qué mitos comunes todavía rodean la Batalla de Gran Bretaña?

Una creencia perdurable es que el comandante de la Luftwaffe, Hermann Göring, era incompetente y sus desafortunadas decisiones colocaron a la Luftwaffe en una posición innecesariamente difícil. Christer Bergström disipa esta falacia y otros cinco mitos de la Batalla de Gran Bretaña.

La alegría se puso en cierta medida. Robin Appleford, del Escuadrón N ° 66, describió cómo, cuando era un piloto de Spitfire de 18 años que esperaba la orden de luchar, “tenía ese tipo de sensación de malestar todo el tiempo. Creo que la mayoría de la gente si fuera honesta lo confirmaría ”. Pero se consideró de mala educación mostrarlo.

Los aviadores creían que simplemente estaban haciendo su trabajo y, a menudo, se sorprendían de la recepción que recibían del público. El 18 de septiembre, el Spitfire del sargento Ian Hutchinson fue alcanzado sobre Canterbury y se fugó. Lo llevaron al hospital donde le vendaron las heridas de metralla y, como no había transporte, tuvo que regresar por su cuenta a Hornchurch en tren.

“Tuve que cambiar de tren en alguna parte”, recordó. "Estaba de pie en la estación con una venda en la pierna ... llevaba un paracaídas debajo del brazo y todos se acercaban y me estrechaban la mano, y deseé que el suelo se hubiera abierto y me hubiera tragado".

Quizás los que estrecharon la mano del sargento no solo le estaban dando las gracias: querían mostrar su solidaridad. Todos estaban juntos en esta batalla, y los que estaban en el suelo demostraban el mismo valor, altruismo y determinación que los que estaban en el aire.

Era una actitud que hacía impensable el regreso al orden de injusticia social y privilegio de clase de antes de la guerra. El recuerdo de esos días y el ejemplo de los aviadores encontrarían expresión política cuando finalmente cesen los disparos y el país se dispusiera a construir la paz a partir de las ruinas del conflicto.

Patrick Bishop es un historiador militar que ha trabajado extensamente con veteranos. Sus libros incluyen Air Force Blue: La RAF en la Segunda Guerra Mundial (2018) y Chicos de combate (2020)


Cinco historias de valentía increíbles y n. ° 038 inspiradoras de la batalla de Gran Bretaña

La Batalla de Gran Bretaña fue una intensa prueba de superioridad aérea entre la Royal Air Force británica (RAF) y la Luftwaffe alemana.

Tras la conquista de Francia, el siguiente gran plan de Hitler fue una invasión del Reino Unido, con el nombre en código Operación Sea Lion. Tenía la esperanza de que el gobierno británico quedara deslumbrado por la caída de Francia hasta el punto de buscar conversaciones de paz. Pero debido a que los británicos mantuvieron la compostura, para gran decepción de Hitler, la invasión sería su último recurso.

Churchill usa un casco durante una advertencia de ataque aéreo en la Batalla de Gran Bretaña en 1940

Como preludio de Sea Lion, la Luftwaffe fue enviada en números sobre el espacio aéreo de Gran Bretaña en un intento por desestabilizar a la RAF y asegurar la superioridad aérea. Los ataques aéreos concentrados comenzaron en todo el Reino Unido. Por lo tanto, la Batalla de Gran Bretaña estaba en pleno apogeo, con la RAF haciendo todo lo posible para evitar que Gran Bretaña cayera.

Varios actos de valentía surgieron de esto, ya que los hombres y mujeres de la RAF dieron todo para proteger a su nación. A continuación se muestran cinco historias notables de heroísmo y valentía extraídas de la Batalla de Gran Bretaña.

Eric Lock: piloto corto, moral alta

Los amigos de Eric Lock y # 8217 lo llamaban "Lockie recortado" debido al hecho de que era muy bajo. Sin embargo, cuando le llegó el momento de hacer historia, su moral no le faltó.

Erick Stanley Lock. Un as británico de 26 victorias.

El 15 de agosto de 1940, cuando el Escuadrón No. 41 de la RAF se enfrentó a la Luftwaffe en el norte de Inglaterra, Lock logró su primera victoria. Disparó a un Messerschmitt BF 110 a 20.000 pies, luego lo siguió hasta los 5.000 pies mientras llovía sobre el avión. También golpeó una formación Junkers Ju 88 y derribó efectivamente uno de los aviones.

El 5 de septiembre, durante un combate aéreo sobre el sur de Inglaterra, Lock mató a tiros a dos Heinkel He 111 y un Messerschmitt BF 109. Durante su enfrentamiento con el BF 109, su Spitfire fue alcanzado y sufrió una lesión en la pierna. Al día siguiente, tomó su avión de nuevo en el aire a pesar de sus heridas y obtuvo su séptima victoria para la RAF.

Un Bf 109G-6 de JG 27 en vuelo, 1943

A través de una refinada combinación de buena compostura y habilidad, Lock sirvió hasta el final de la Batalla, obteniendo un total de veintiséis victorias. Con este logro, Eric Lock se convirtió en el aviador aliado de mayor éxito en la Batalla de Gran Bretaña.

Sin embargo, Lock no vivió para ver el resto de la Segunda Guerra Mundial. En agosto de 1941, su Supermarine Spitfire fue derribado por fuego terrestre enemigo y se estrelló en el Canal de la Mancha. Su cuerpo nunca fue encontrado.

Bill Millington: Elegir salvar una aldea por encima de su propia seguridad

El 31 de agosto de 1940, un grupo de pilotos de la RAF vio una formación masiva de aviones Dornier y Messerschmitt durante una patrulla sobre Kent.

Foto de propaganda alemana que pretende mostrar un Spitfire I volando muy cerca de un Dornier 17Z Foto de Bundesarchiv, Bild 101I-662-6659-37 / Hebenstreit / CC-BY-SA 3.0

Los aviones alemanes fueron atacados inmediatamente por la RAF y durante el ataque, Bill Millington & # 8217s Hurricane atrapó a uno de los bombarderos en sus disparos, dañándolo efectivamente. Sin embargo, fue objeto de fuertes disparos de tres cazas Messerschmitt. Respondiendo rápidamente, maniobró para salir de la línea de fuego y logró derribar un avión.

Luego se convirtió en el objetivo de un ataque concentrado de los otros Messerschmitts. Aunque lidiaba con una fuerza enemiga que lo superaba en número, se negó a retirarse y en su lugar mantuvo sus armas rugiendo.

Un piloto de Spitfire relata cómo derribó un Messerschmitt, Biggin Hill, septiembre de 1940

Continuamente los superó en maniobras, disparando a otro Messerschmitt. Sin embargo, su Hurricane fue alcanzado por un proyectil de cañón que prendió fuego a su avión y le infligió una lesión en el muslo. Con su avión a punto de explotar, necesitaba salir bajo fianza si quería sobrevivir. Pero debajo de él había una pequeña aldea.

Sabía que al salir de su Hurricane en ese momento, dejaría que el avión se estrellara contra la aldea, poniendo en peligro la vida de civiles.

Hawker Hurricane Mk I P3522 del escuadrón no 32, pilotado por el oficial piloto Rupert Smythe, rodando en RAF Hawkinge, 29 de julio de 1940

Por lo tanto, permaneció en el avión en llamas, conduciéndolo mientras caía en cascada desde el cielo hasta que se estrelló en una granja cercana al pueblo. Herido y severamente quemado, logró abandonar el avión antes de que explotara.

Su valentía y determinación para salvar a otros del daño le valieron la Cruz Voladora Distinguida el 1 de octubre de 1940. El 30 de octubre, murió en acción.

Patrón de estelas de condensación dejadas por aviones británicos y alemanes después de una pelea de perros.

Peter Brothers: luchando contra 100 combatientes de la Luftwaffe

Peter Brothers ya era un piloto muy hábil y experimentado cuando comenzó la Batalla de Gran Bretaña. Esto se debía al hecho de que siempre le había interesado volar y había comenzado a aprender a hacerlo a los 16 años.

He had his first combat flight during the Battle of Britain, and distinguished himself through exceptional gallantry in offensive flight operations.

Peter Brothers (left) in Surrey during the Battle of Britain

In August 1940, Brothers was leading a flight on an offensive patrol when they encountered a group of 100 enemy aircraft. Although the Luftwaffe substantially outnumbered his group, Brothers led the flight towards the enemy for a spell of aerial combat. However, before he could fully launch his attack, a group of Messerschmitt 110s engaged him.

He faced them squarely, but then his aircraft stalled. Employing refined maneuvering tactics, he spun his aircraft out of the stalled position and quickly took on a Dornier 215. After downing the Dornier, he later scored another victory against a Messerschmitt 109.

Dornier Do 215 in flight

By the end of the Battle of Britain, Brothers had scored ten aerial victories against the Luftwaffe.

Gordon Cleaver: Flying with Eye Injuries

Gordon “Mouse” Cleaver was already rich with combat experience by the time the Battle of Britain began. He had flown with RAF’s No. 601 Squadron over northern France, downing German aircraft in Merville, Douai and Dunkirk.

During the Battle of Britain, Cleaver’s base RAF Tangmere came under heavy attack by the Luftwaffe. All personnel fought to defend the base from the Germans, including Cleaver, who had eight kills to his credit by that time.

Two 601 Sqn Spitfire Vb over Djerba Island in early 1943, led by W/Cdr. I.R. Gleed in his personal Spitfire marked IR-G.

As he flew his section on combat over Winchester, Cleaver’s Hurricane received a hit from cannon shells. The impact shattered the Hurricane’s perspex canopy, blowing the fragments into his face. Cleaver, unfortunately, was not wearing goggles.

Although mostly blinded, his Distinguished Flying Cross citation states that “he refused to leave his aircraft and effected a successful landing.”

Cleaver’s flying career was over, but studies of the Perspex fragments in his eyes directly contributed to the development of the first intraocular lens, made from clinical quality Perspex.

Jack Adams: Flying on Empty

Jack Adams became a part of the RAF in 1936 and completed several night patrols from the outset of the war. He earned recognition for outstanding commitment to his duties.

Heinkel He 111 bombers during the Battle of Britain

During a night patrol on August 20, 1940, Jack Adams spotted a German aircraft a mile away. He quickly went after the aircraft in his Blenheim bomber in what became a 50-minute chase.

As he followed the Luftwaffe flier, he lost communications with his base. However, this did not deter him. He kept chasing after the aircraft until he caught up with it over the south coast, close to the Isle of Wight.

In the exchange that ensued, Adams successfully shot the airplane down before heading back to his base.

There was just one astonishing detail about the chase that left his comrades dumbstruck: throughout it, Adams’ fuel tank had been empty.


5. Boulton Paul Defiant

Boulton Paul Defiants in formation.

The RAF expected the Boulton Paul Defiant to be an effective anti-bomber craft. They considered that a movable gun turret would provide greater flexibility in attack than the single-seat fighters had. These planes, like the Spitfire and Hurricane, could only fire straight ahead, so theoretically were less able to shoot at bombers for an extended period of time.

The ‘Daffy’, as the Defiant came to be known, actually had some major flaws. The extra weight and drag of the gun turret slowed the plane, and it couldn’t fire directly forward. If the Defiant’s electrics were disabled, its gunner was not able to escape from the turret as it was operated entirely by electricity.

As a result, the Defiant was soon withdrawn from day-time operations in the Battle of Britain. It was later found to be much more effective as a night-fighter, shooting down the most enemy planes during the Blitz of all British aircraft types.


Your guide to the Battle of Britain: how the RAF turned back the Luftwaffe

By the end of June 1940, the forces of Nazi Germany and its allies dominated Western Europe. In July, Adolf Hitler turned his attention to Britain which, despite the seeminly hopeless military situation it was in, had refused to surrender. We bring you the everything you need to know about what followed – the Battle of Britain

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Published: September 15, 2020 at 9:20 am

Described by prime minister Winston Churchill as the RAF’s finest hour, the Battle of Britain (10 July – 31 October 1940) was the first major military campaign in history to be fought entirely in the air. It was one of Britain’s most important victories of the Second World War and is credited with preventing Germany from invading Britain. Historian Julian Humphrys takes us through some of the biggest questions and facts surrounding this pivotal aerial campaign…

When and why was the Battle of Britain fought?

Adolf Hitler aimed to force Britain to submit by bombing, naval blockade or, if necessary, invasion. But to achieve this, he needed air supremacy. So, in the summer and autumn of 1940, a few thousand airmen waged a dogged battle in the skies over Britain. Next to the later conflicts of World War II, it was a tiny affair. But the stakes were huge – resting on the result was the survival of Britain and the outcome of the entire war.

What happened during the Battle of Britain? Here are 5 key dates…

10 July 1940: Official start of the battle of Britain

The battle begins with the Kanalkampf, or Channel Battles phase, when the Germans launched sustained attacks against British shipping to prevent much-needed supplies from reaching the beleaguered British Isles.

13 August 1940: Eagle Day

With the outcome of the Kanalkampf phase of the battle inconclusive, Luftwaffe commander-in-cheif Hermann Göring makes plans for an all-out assault against Fighter Command on the British mainland.

18 August 1940: The Hardest Day

Both sides suffer their greatest number of losses so far: 69 German aircraft versus Fighter Command’s 29.

7 September 1940: The Blitz begins

Dismayed by the failure to destroy Fighter Command and incensed by a British bombing raid on Berlin, Göring turns his attention to London.

15 September 1940: Battle of Britain Day

Air Vice-Marshal Keith Park famously orders all his aircraft into the air to defend the capital, abandoning his own policy of deliberate, smaller attacks by individual squadrons.

Read more details about each date in Kate Moore’s 5 key dates in the Battle of Britain

What led to the Battle of Britain?

Within a few hours of each other, on 3 September 1939, Britain and France declared war against Nazi Germany following its invasion of Poland. With the exception of a brief French incursion into Germany, a few notable naval actions and some small-scale bombing raids, the opening months of the conflict were remarkably quiet. As such, the period gained the nickname ‘the Phoney War’. In the spring of 1940, all that changed.

In April, the Germans began their conquest of Norway and then, on 10 May, they invaded France and Belgium. Bypassing the heavily fortified Maginot Line, which ran along the Franco-German border, and employing fast-moving Blitzkrieg (‘lightning war’) tactics they swept through the Ardennes before turning for the coast, cutting off hundreds of thousands of French and British soldiers at Dunkirk. Operation Dynamo, the Allied evacuation from those beaches, brought over 300,000 of them back to England. But France had been knocked out of the war, and the British had been forced to leave most of their equipment behind.

Hitler expected the British to come to terms but Winston Churchill – the new British Prime Minister – was having none of it. Scorning surrender, he demonstrated to the world (and to the US in particular) Britain’s ruthless determination to fight on by attacking the fleet of its former ally, France, to prevent it from falling into German hands.

Faced with what he saw as stubborn intransigence on the part of Britain, Hitler planned to force its surrender by bombing, naval blockade or, as a last resort, invasion. But to do this he needed to gain mastery of the skies over Britain, which meant knocking out the Royal Air Force (RAF).

Only then could a large-enough bombing campaign be mounted to force the British to the negotiating table, or an invasion force have any chance of crossing the English Channel in the face of the powerful Royal Navy.

What did the Battle of Britain mean for Hitler’s plans?

In July 1940, Hitler ordered plans to be put in place for a seaborne invasion of Britain, which was given the code name Seelöwe or ‘Sealion’. The invasion plan was seen very much as a last resort. Hitler hoped that through blockade, bombing and the threat of an invasion, he could break the British will to fight.

Had Operation Sealion actually gone ahead, it would have been an incredibly risky undertaking. For a start, a long spell of calm weather was needed for the fragile invasion barges to cross the Channel – anything more than a mild swell and they risked being swamped. And lurking in the wings was the fearsome Royal Navy.

There was a real danger that it might attack the invasion fleet as it crossed the Channel, or cut off the German ground forces once they’d landed. Only victory in the air would have given the invasion any prospect of success, but it seems highly likely that, though it may well have suffered heavy losses from bombing, mines and U-boats, the Royal Navy would have been able to intervene decisively had the invasion been attempted.

Could Operation Sealion ever have succeeded?

The RAF’s Battle of Britain heroics are credited with saving the nation. But, argues Nick Hewitt, it was the Royal Navy’s savaging of the German fleet in the battle of Norway in the spring of 1940 that scuttled Hitler’s grand invasion plans.

“In truth, there’s little chance that Germany could have invaded England, even if the RAF had been defeated in the Battle of Britain,” he says. “That’s because, some weeks earlier, Britain had already, in effect, been saved.”

How strong were the RAF and Luftwaffe in July 1940?

The German Air Force, or Luftwaffe, consisted of three Luftflotten (‘Air fleets’), deployed in an arc round Britain from Normandy to Scandinavia. During the Battle of Britain they had about 2,800 aircraft, two-thirds of which were bombers. The Luftwaffe had already defeated the air forces of Poland, Belgium, the Netherlands, France, and the RAF contingent prior to Dunkirk. Its crews were experienced and confident and its commander predicted it would only take a few days to knock out the RAF.

In 1936, the RAF had been organised into four separate Commands: Training, Coastal, Bomber and Fighter. Fighter Command was organised geographically into four ‘Groups’. Air Vice-Marshal Park’s 11 Group, in the South East, would bear the brunt of the fighting. It had about 650 aircraft and 1,300 pilots at its disposal at the start of the Battle.

Fighter Command had suffered heavy losses during the Battle of France and its commander Hugh Dowding controversially refused Churchill’s request for more squadrons to be sent there, arguing that every plane was needed for the forthcoming fights over Britain.

Listen: historian James Holland describes how the Luftwaffe and RAF fought to control the skies over Britain in 1940

Who were the key players?

Air Chief Marshal Sir Hugh Dowding

The commander-in-chief of Fighter Command, Dowding modernised Britain’s aerial defences, encouraged the design of modern fighter planes and supported the development of radar.

Reichsmarschall Hermann Göring

A WWI flying ace who took over the fighter wing once led by the Red Baron, Göring was Commander-in-Chief of the Luftwaffe during the Battle. In 1946, he committed suicide before he was due to be executed for war crimes.

Air Vice-Marshal Keith Park

A flying ace in WWI, New Zealand-born Park commanded the Number 11 Fighter Group – responsible for the defence of London and the Southeast, and bore the brunt of the fighting.

Generalfeldmarschall Hugo Sperrle

Sperrle was commander of Luftflotte III, which was heavily engaged during the Battle. He had previously commanded the German Condor Legion, which flew on the side of the Nationalists during the Spanish Civil War.

What was the Luftwaffe’s plan?

The aims of the two sides were relatively straightforward. The Germans planned to bomb key British military, industrial and, later, civilian targets, thus devastating Britain’s ability and willingness to fight. They also reasoned that, as the RAF would have to respond to these attacks, its fighter force would be worn down until the numerically superior Luftwaffe enjoyed supremacy in the skies over Britain. Then, an invasion might just be possible.

In order to get at the bombers, the RAF first had to fight its way through a protective screen of enemy fighters. And here, the Germans enjoyed a tactical advantage.

The RAF had always liked close formation flying. Its three-plane V formations looked impressive, but were not very agile in battle. The Germans, on the other hand, had learnt from their experiences in the Spanish Civil War. They replaced the V with a pair of planes – one would lead while the other acted as its wingman, watching its back. Two pairs often worked together and, until the British adjusted their own tactics, these looser formations gave the Germans an edge in close combat.

However, the Germans consistently underestimated how many planes the RAF had, and how quickly it could replace those it had lost. And, like the RAF, they usually overestimated how many planes they’d shot down. As a result, they never really had a clear picture of how the battle was going.

In August, they began attacking RAF airfields, which did, in fact, put Fighter Command under severe strain. But when, in early September, they switched their sights to British cities, they did so at just the wrong time. They believed Fighter Command was on its last legs. Estaban equivocados. When large numbers of RAF fighters inflicted heavy losses on the raids of 15 September, it was a devastating blow to Luftwaffe morale.

What common myths still surround the Battle of Britain?

One enduring belief is that the Luftwaffe commander Hermann Göring was incompetent, and his unfortunate decisions placed the Luftwaffe in an unnecessarily difficult position. Christer Bergström dispels this fallacy and five other Battle of Britain myths.

Who were ‘the Few‘?

RAF fighter pilots were a cosmopolitan bunch, very different to the public school ‘Tally Ho’ chaps they’re popularly seen as.

In fact, of the almost 3,000 pilots that flew during the Battle of Britain, fewer than 200 were public-school educated. The rest came from a wide variety of backgrounds – bank clerks, shop assistants and factory workers all served as fighter pilots.

What they did have in common was their youth. While a few ‘old sweats’ were over 30, the average age of an RAF fighter pilot was just 20, and many were as young as 18. At the time, you had to be 21 to vote so many of these young men were risking their lives in defence of a democracy they were not yet old enough to participate in.

Not all of the Battle of Britain pilots were British

About 20 per cent of Fighter Command’s aircrew came from overseas: New Zealanders, Canadians, Australians and South Africans took part in the Battle of Britain, and they were joined by volunteers from a variety of nations including neutral countries like Ireland and the US.

Vital contributions were also made by pilots from Nazi-occupied countries – Poles, Czechoslovakians, Belgians, Frenchmen and Austrians all flew in the Battle. Many of them were experienced fighters, often motivated by an intense hatred of the country that was oppressing their own. Although it was only operational for six weeks, the Polish No 303 Squadron shot down more German planes than any other unit.

Is the Battle of Britain overrated?

Historian Sean Lang argues that this clash of aerial supremacy is among the nine most overrated battles in history – alongside Bannockburn, Bosworth and the defeat of the Spanish Armada.

RAF pilots generally received less training than their German counterparts

At this time, all German aircrew had to undergo at least six months of basic training British pilots rarely got more than a month. German aviators received up to 80 hours’ training at specialist bomber or fighter schools, and took part in simulation sorties and mock battles before seeing combat. RAF pilots were lucky if they got more than about 20 hours of actual flying before they were posted to an operational unit, such was Britain’s shortage of manpower.

Pilots on both sides rapidly learned that there was a world of difference between the flying they’d learned in training and flying in combat. You might have been the most elegant flier in the world but it counted for little if you couldn’t shoot straight.

Fighter planes normally had only enough ammunition for about ten seconds of sustained firing, and so often the best tactic was to get your plane as close as possible to an enemy – ideally without him seeing you – fire off a short burst of one or two seconds and then quickly move on.

Such deadly encounters often lasted moments and in these circumstances strong nerves, quick reactions and good eyesight were as important as technical flying ability.

The ‘many’ on the ground were as important as the ‘few’ in the air

“The Few, the pilots in their fighter aircraft, were one cog that made up the first fully co-ordinated air defence system in the world,” writes James Holland.

“This saw modern radar, an Observer Corps, radio and a highly efficient means of collating, filtering and disseminating this information being combined with a highly developed ground control to ensure that Luftwaffe raids such as those on 14 August were intercepted and harried repeatedly.”

Women played vital roles in the Battle of Britain

Many worked in factories building the aircraft that actually did the fighting while one out of every eight of the pilots in the Air Transport Auxiliary (ATA), which delivered planes to stations across the country, were female. One of these was the accomplished Amy Johnson, who died in 1941 when the aircraft she was flying crashed into the Thames estuary.

Members of the Women’s Auxiliary Air Force (WAAF) worked alongside the RAF as drivers, clerks, telephonists, cooks and orderlies. Some served at radar stations while others famously worked as plotters in the various Fighter Command operations rooms mapping friendly and enemy aircraft positions and helping to direct fighter planes. Many of the places they worked at were primary targets for German attacks. More than 750 WAAFs lost their lives during the war.

Meanwhile, women in the Army’s Auxiliary Territorial Service (ATS) worked as radar operators, and joined the crews of anti-aircraft guns and searchlight units. More than 250,000 women served in the ATS during World War II, including the future Queen Elizabeth II, who joined up while a princess at the age of 19, training as a driver and mechanic.

The Spitfire was not the only RAF fighter

For many, the sleek and slender Supermarine Spitfire is the enduring symbol of the Battle of Britain. Indeed, at the time, just a glimpse of its silhouette in the sky gave hope to those below, who knew that Fighter Command were on the scene, tackling the enemy over Britain.

But the Spitfire was not the most significant plane in the RAF: Britain’s number one fighter was the Hawker Hurricane. Solid, reliable and tough, it was the first monoplane fighter to enter service with the RAF, which it did in 1937. During the Battle of Britain, Hurricanes shot down more enemy planes than all the other types of Allied aircraft combined.

Was the Battle of Britain the country’s finest hour?

“One of them, certainly,” writes James Holland, “as it consigned Hitler to a long attritional war on multiple fronts – a conflict his forces were not designed to fight, and which materially meant they would always be struggling.”

The Battle of Britain overlaps with the Blitz

The Blitz is the name given to the sustained bombing of British cities that began with the first massed air raid on London on 7 September 1940. It continued in one form or other for eight months, only petering out in May 1941 when the Germans began to prepare their invasion of Russia.

London came under sustained attack – it was bombed for 57 consecutive nights and by the end of October more than 250,000 Londoners were homeless.

This content first appeared in the May 2015 issue of BBC History Revealed, and curated with content from BBC History Magazine y HistoriaExtra published between 2010 and 2015


5. The winning combination of the Spitfire and the Hurricane

Britain’s fate largely rested upon the bravery, determination and skill of its fighter pilots – men drawn from across the British Empire as well as North America, Czechoslovakia, Poland and other Allied nations. Just 2,937 Fighter Command Aircrew took on the might of the Luftwaffe, with an average age of only 20. Most had only received two weeks’ training.

It also had some key technological advantages, including its Hurricane and Spitfire fighter aircraft. In July 1940, the RAF had 29 squadrons of Hurricanes and 19 squadrons of Spitfires.

The Hurricanes had sturdy frames, enabling them to take on the German bombers. The Mark I Spitfires, with their superior speed, manoeuvrability and firepower (armed with 8 machine-guns) were sent up to shoot down German fighters. The Spitfire’s ground-breaking design meant it could be upgraded with new engines and armaments as technology developed during the war.

The Stuka was far less fearsome when it had to deal with Spitfires and Hurricanes. It’s top speed was 230mph, compared to the spitfire’s 350mph.


Battle of Britain: German Intelligence Failures

As the bulk of Fighter Command's strength had been husbanded in Britain during the earlier fighting, the Luftwaffe had a poor estimate of its strength. As the battle began, Göring believed that the British had between 300-400 fighters when in actuality, Dowding possessed over 700. This led the German commander to believe that Fighter Command could be swept from the skies in four days. While the Luftwaffe was aware of the British radar system and ground control network, it dismissed their importance and believed that they created a inflexible tactical system for the British squadrons. In reality, the system permitted flexibility for squadron commanders to make appropriate decisions based on the most recent data.


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